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Bienvenidos a Atlanta, sede de la iglesia adventista de más rápido crecimiento en los Estados Unidos

El pastor Carlton Byrd ha estado a cargo de la Iglesia Adventista Berean desde 2006. La congregación, que cuenta con 3.800 miembros, recibió el premio a la Iglesia Innovadora del Año 2009 por parte de la Iglesia Adventista de Norteamérica. [fotografía: Eric Grace]

Una iglesia adventista de Atlanta está creciendo con rapidez en un país donde el resto de la denominación experimenta un crecimiento lento.

Aunque los adultos jóvenes se encuentran ausentes en muchas de las congregaciones del país, la iglesia adventista Berean los ha atraído y movilizado, junto con los demás miembros, para llevar a cabo actividades comunitarias y de evangelismo tradicional.

El año pasado, esta fue la iglesia que más miembros incorporó en todo el país, y lo mismo podría suceder este año. CNN filmó un bautismo en el que ciento diez personas se incorporaron a la iglesia luego de una serie de reavivamiento.

"Los adventistas de Atlanta son personas comprometidas", dice Carlton P. Byrd, pastor principal de la iglesia Berean. "El evangelismo está vivo y sigue avanzando".

Byrd posee una orientación hacia los negocios. Además de su doctorado en teología, también obtuvo una maestría en administración de negocios antes de ingresar al ministerio. Esto, dice él, lo ha ayudado a ser un líder más efectivo...

"No nos confundamos, los pastores son líderes espirituales", dice Byrd, "pero la realidad es que el liderazgo espiritual que tenemos que aplicar es parte de una organización".

La iglesia Berean, que ha existido por 107 y ha sido responsable de iniciar más de otros treinta grupos, trabaja de manera activa por los jóvenes profesionales y las familias jóvenes.

Los líderes de la denominación afirman que los ministerios que se dedican a la participación comunitaria y de los miembros son los que favorecen las iglesias saludables y en crecimiento.

La iglesia Berean de Atlanta ofrece un grupo de apoyo mensual a las supervivientes de cáncer de seno, entrega los premios al Logro en Historia Afroamericana, y el año pasado recibió una subvención multimillonaria de parte del gobierno para construir un hogar de ancianos.

Estas y otras congregaciones similares se destacan de la tendencia general en las iglesias de los Estados Unidos, donde el crecimiento se ha estancado en los últimos años. La feligresía de la región Norteamericana ha superado 1.100.000 miembros, pero aunque la edad promedio de la población en los Estados Unidos es de 36,8 años, en la Iglesia Adventista es de 51.

"Estamos luchando para crecer en Norteamérica, y lo sabemos", dice Carolyn R. Forrest, secretaria asociada de la Iglesia Adventista en Norteamérica. "Tenemos que hacer las cosas de manera diferente".

Algunas evidencias muestran que los factores clave de crecimiento implican la participación comunitaria y misionera de los miembros.

"Desafortunadamente, la mayoría de nuestros pastores no se destacan por involucrar a sus feligreses", dice Monte Sahlin, un investigador de la iglesia que ha llevado a cabo cientos de evaluaciones de la iglesia en la región.

La investigación de Sahlin dice que el crecimiento implica mantenera las doctrinas y la identidad adventista, pero al mismo tiempo cambiar para aceptar nuevos miembros que sean diferentes a nosotros. Muchas iglesias, dice, no están interesadas en el crecimiento. Pero las que sí lo están, por lo general poseen una estrategia a largo plazo para la participación comunitaria.

Este ministerio es para Byrd un trabajo de tiempo completo.

"No fui llamado para ser pastor solo de la iglesia", dice. "Soy pastor de la comunidad".

Funete: ANN
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